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美國如何成為全球第一大經濟強國

遠在1835年,年輕、才氣縱橫的法國思想家托克維爾(Alexis de Tocqueville,1805~1859),在其名著《論美國的民主》(Democracy inAmerica)一書中提出了一個問題:為什么當時歐洲和美洲之間的貿易,大部分被美國的商船所壟斷?他的答案是:美國商船渡海的成本,比其他國家商船的成本低。但是,想要進一步解釋美國商船何以有這種成本優勢時,可就有點兒困難了。美國商船的建造成本不比別人低,但是使用時間比別人短;更糟糕的是,美國商船雇用船員的薪水還比其他國家的商船高,表面上看來真是一無是處,毫無優勢。托克維爾卻認為:美國商船之所以擁有較低的成本,并非來自有形的優勢,而是因為心理與智力上的優勢。

為了印證這個論點,托克維爾在書中生動地比較了歐洲水手與美國水手航海行為的不同。歐洲水手做事謹慎,往往等到天氣穩定時才愿意出海;在夜間,他們張開半帆以便降低航行速度;進港時,他們反復地測量航向、船只和太陽的相對位置,希望避免觸礁。相較之下,美國水手似乎愛擁抱風險。他們不等海上風暴停止就急著拔錨起航,日以繼夜地張開全帆以增加航行速度,一看到顯示快靠近岸邊的白色浪花,就立刻加速準備搶灘。這種不畏風險的航海作風,使得美國商船的失事率遠高過其他國家的商船(這種風險頗能解釋為什么要支付水手較高的薪資),但這種航海作風確實能縮短漂洋過海的時間,并大幅降低成本。

以19世紀初在波士頓進行的茶葉貿易為例,美國商船在將近22個月的航行中,除了到達目的地——中國廣州采購茶葉之外,整個航行途中都不再靠岸補給,水手們只以雨水及腌肉果腹。相對地,歐洲商船一般會停靠幾個港口,補給淡水與新鮮糧食。這種艱苦的航海生活,讓美國商人的茶葉比英國商人的每磅便宜5分錢,取得價格優勢,進而擴大了市場占有率。至于為什么美國商船建造質量不良,托克維爾在訪問一個美國水手后豁然開朗。那位水手理直氣壯地說:“航海技術進步得這么快,船只可以用就好,質量不必太好,反正用壞了就換。”看到美國商船狂熱地追求速度及擁抱風險的行為,托克維爾當時就大膽地預測:“美國商船的旗幟現在已經使人尊敬,再過幾年它就會令人畏懼……而我不得不相信,美國商船有一天會成為全球海權霸主。美國商人注定要主宰海洋,正如古代羅馬人注定要統治全世界一樣。”如同托克維爾所預言的,百年之后,美國果真成為全球第一大經濟強權。

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